L'appellation de haut Moyen Age, pour en désigner la période la plus ancienne, et celle de bas Moyen Age, pour la plus récente, suggèrent en quelque sorte l'idée que le temps, comme l'eau, s'écoule de haut en bas. De même dans l'histoire des Romains le Haut-Empire précède-t-il le Bas-Empire. Cette conception du temps comme axe descendant se trouve aussi dans l'expression «la plus haute Antiquité». Tout au contraire la grande période de la Préhistoire, le Paléolithique, commence par le Paléolithique inférieur et aboutit au Paléolithique supérieur, comme si le temps suivait à l'inverse une ligne ascendante. Pour accorder ces visions opposées, il faut imaginer vers le Néolithique un sommet chronologique, point de basculement à partir duquel le temps cesse de monter et se met à descendre.